Conociendo a la Ballena Franca Austral
Distribución y Hábitat

Cuantas especies de Ballenas Francas hay?

La mayoría de los científicos coinciden en que hay tres especies de ballenas francas: una en el Pacífico norte, una en el Atlántico norte, y la tercera en el Hemisferio sur, en la región austral de los océanos Atlántico, Pacífico e Indico. Sus poblaciones parecen haber sido grandes durante varios millones de años antes de que la explotación humana las redujera casi hasta la extinción. Estas especies han estado separadas con poca o ninguna migración a través del ecuador desde hace unos cinco millones de años. Por eso, a pesar de que las ballenas francas resultan más o menos idénticas, en realidad son tres especies diferentes y de hecho, han estado separadas más o menos por el mismo lapso de tiempo que los humanos y los chimpancés.

¿Por qué migran las ballenas? : La mayoría de las especies de ballenas no vive en un lugar fijo. Esto se debe a que necesitan, por un lado, abundante comida que les aporte la energía suficiente para realizar todas sus actividades, y por otro, condiciones adecuadas para que sus crías nazcan y se desarrollen en los primeros meses de vida. Como ambas condiciones no se dan en un mismo sitio, las ballenas se trasladan de un lugar a otro, en largos recorridos conocidos como migraciones.

Rango de Distribución de la Ballena Franca Austral

Se distribuye únicamente en el Hemisferio Sur entre los 20° y 60 ° de latitud en los Océanos Atlántico y Pacífico Norte, Atlántico Sur, Indico Sur y parte del Pacífico Sur. En la actualidad, existen cuatro poblaciones distribuidas en en Nueva Zelanda, Sudáfrica, Chile y Atlántico sudoccidental ( Argentina, Brasil y Uruguay). Es una especie altamente migratoria. En estos viajes anuales cubre largas distancias, de miles de kilómetros, entre las zonas donde se alimenta en verano -en latitudes altas, en las aguas muy frías próximas a la Antártida e Islas Subantárticas-, y las zonas donde cría en invierno -en latitudes más bajas, de aguas más templadas, como Península Valdés y el sur de Brasil.

Una especie, diferentes poblaciones: Los científicos denominan población al conjunto de individuos de una misma especie que comparten el mismo ambiente, en un mismo tiempo, y que pueden reproducirse entre ellos. De acuerdo a esta definición, todas las Ballenas Francas Australes que se avistan en las costas de Argentina, Brasil y Uruguay pertenecen a la misma población. Tanto las costas del sur de Brasil como las de Chubut son el área de cría.

¿Donde se alimenta?

Las áreas de alimentación son los lugares donde las ballenas se concentran para comer. Para las Ballenas Francas Australes del Atlántico Sudoccidental, se consideraban ubicadas en aguas cercanas a la Antártica e Islas Subantárticas. Pero los investigadores detectaron otras áreas por encima de los 40º S, es decir, bastante lejos de las aguas antárticas. Por eso, se estima que hay más de un área de alimentación en el Atlántico Sur. Mientras permanecen allí, las ballenas comen todos los días y durante casi todo el tiempo. Así, poco a poco, aumenta el espesor de la capa de grasa que tienen bajo la piel, la que les servirá para conservar el calor del cuerpo, igual que lo hacen los trajes que usan los buceadores humanos.

¿Donde se reproduce?

Cada año, a fines de abril comienzan a llegar las primeras Ballenas Francas a Península Valdés y, a medida que pasan las semanas, su presencia es más numerosa. éste es el lugar elegido como área de cría: donde nacen los ballenatos, y también donde algunos machos y hembras se aparean. Las ballenas no viajan anualmente a tener cría en Península Valdés. Se estima que, en promedio, tienen un ballenato cada tres años, a partir de su edad de madurez sexual, que es a los nueve años de edad en promedio. Las hembras más jóvenes que se han registrado con crías tienen siete años de edad.

¿Más de una zona de cría? : Basándose en la fotoidentificación de individuos, los científicos descubrieron que existe más de un área de cría para las Ballenas Francas Australes de Península Valdés. En ese descubrimiento tuvo mucho que ver una hembra llamada Troff y otras ballenas que fueron registradas tanto en en Argentina y en el sur de Brasil. Estas observaciones  permitieron confirmar que las Ballenas Francas Australes tienen cría algunos años en Península Valdés, y otros en Brasil.

Protegidas en su ruta

Dado que la Ballena Franca Austral elige zonas costeras como Península Valdés para pasar parte de su ciclo de vida, existen normativas para protegerla en ese lugar. Pero si se trata de conservar las áreas de cría, hoy se sabe que el sur de Brasil también es una de ellas. Además, aun protegiéndolas en esas áreas, durante el resto del año, cuando migra y pasa por aguas internacionales, puede quedar expuesta a muchos peligros.

Por lo tanto, conocer las rutas migratorias, además de las áreas de cría y de alimentación, es una importante tarea para los científicos. Ese conocimiento permitirá protegerlas a lo largo de todo su recorrido y durante todo el año, mas allá de los países y territorios que atraviesen. Con esa intención, se crearon los Santuarios de Ballenas, que son vastas zonas oceánicas de jurisdicción internacional, en donde las ballenas están protegidas, ya que allí se prohíbe su caza comercial.

Pero los Santuarios existentes cubren en especial las aguas que rodean la Antártida, que incluye algunas de sus áreas de alimentación. Sin embargo, aún son necesarios más, que las protejan de la caza en otros lugares donde se alimentan, en sus áreas de cría y también en su recorrido. Estas son decisiones que deben tomar en conjunto todos los países, y en particular, es fundamental el compromiso de aquellos por cuyas aguas pasan las ballenas durante sus migraciones.

Fuente de información: Guia para docentes - Programa Acercando las Ballenas a Tu Escuela - Autores: Liliana Durandeu de San Gil - Hilda C. Suarez - © Instituto de Conservacion de Ballenas - 2007
















En el Hemisferio Sur se estima que hay aproximadamente unas 17.000 Ballenas Francas australes. La población de Península Valdés se estima en unas 6.000 ballenas Actualmente se considera que las ballenas que crían en Península Valdés (1), en Uruguay (2) y en el sur de Brasil (3) pertenecen a la misma población ya que las mismas ballenas visitan esos lugares en diferentes años. Hay otras oblaciones en el Hemisferio Sur, que crían en Sudáfrica (4), Australia (5), y Nueva Zelanda (6), respectivamente.
Conoce la historia de Troff , una ballena que une países. Ella fue una de las primeras ballenas identificadas por Dr. Roger Payne en su viaje de reconocimiento a Península Valdés en 1970.
Áreas de alimentación históricas identificadas por los barcos balleneros: Sur de la costa de Sudamérica (1), Islas Georgias del Sur (2), Península Antártica (3), Islas Gough y Tristán da Cunha (4), Desde el área 4 hasta Sudáfrica (5), Al Sur de los 50ºS (6).