Conociendo a la Ballena Franca Austral
Comportamientos



Cuando están en la superficie, las ballenas francas presentan una variedad de comportamientos. Los más activos incluyen saltos, golpes de la cola y las aletas pectorales sobre el agua. En Península Valdés también se observan comportamientos relacionados a la reproducción y la crianza. Es muy frecuente ver a pares de madre y cría descansando en la superficie en cercanías de grupos de cortejo y cópula, con todo el despliegue visual que los mismos generan. En las costas de Chubut es posible ver una postura de desanso única, con la espalda arqueada para mantenerla debajo del agua, y así evitar el hostigamiento que reciben de las gaviotas cocineras que las picotean para alimentarse de su piel y grasa. Si tenés oportunidad de observar ballenas en su hábitat, te recomendamos tomarte tiempo para poder observar sus comportamientos y adentrarte así en su fascinante mundo.



Madre con cría


Las hembras amamantan a sus ballenatos en las bahías protegidas de Península Valdés y permanecen en la zona durante los tres primeros meses de vida de los cachorros. Aunque siempre hay tiempo para juegos, las madres pasan una buena parte del día descansando con sus crías. Muchas veces las crías se alejan, para jugar o explorar el ambiente, y sus madres nadan hacia ellas para mantenerlas “bajo control”. Cuando los ballenatos tienen aproximadamente tres meses inician la migración hacia las áreas de alimentación. Creemos que el declive gradual de las playas de Península Valdés es uno de los rasgos topográficos que más atrae a las hembras para elegir esta zona como área de cría, ya que les permite estar cerca de la costa con la profundidad necesaria para proteger a sus crías. 



Grupos de Apareamiento


El apareamiento se produce en grupos de cópula formados por varios machos que compiten por el acceso a una hembra, que muchas veces intenta escapar de cópulas no deseadas. Estos grupos ofrecen un espectáculo visual grandioso, por el intenso despliegue de actividad de los animales. Hay muchos giros en esos grupos, la mayoría de los cuales parecen ser esfuerzos de la hembra por escapar de cópulas no deseadas. La postura de cópula normal es vientre contra vientre, en la que la hembra se mantiene con el dorso hacia arriba y el macho se coloca panza arriba debajo de ella, manteniendo la respiración. La técnica habitual usada por una hembra de ballena franca para evitar apareamientos no deseados es mantenerse panza arriba en la superficie, de manera que su hendidura ventral quede inaccesible para el o los machos. Por su parte, los machos se posicionan alrededor de la hembra con un macho a cada lado,esperando pacientemente, y un tercero panza arriba debajo de ella manteniendo la respiración por largos períodos, aguardando el momento en que la hembra comience a girar para exponer sus espiráculos al aire para respirar. 



Golpe de Cola y Aletas Pectorales


También son frecuentes los impactantes golpes de la cola y de las aletas pectorales contra el agua. Durante los golpes de cola, las ballenas se posicionan con la cabeza a unos 10 metros de profundidad, se arquean y castigan la superficie con su poderosa aleta caudal. Es frecuente ver tanto a adultos como a ballenatos con este comportamiento que se cree que tienen una función de comunicación. Desde el primer mes de vida se puede ver a los ballenatos copiando este comportamiento de sus madres.



Salto


Presenciar el salto de una ballena es fascinante, por su dinámica y por su inigualable estruendo. Pero, ¿por qué saltan las ballenas? Los estudios realizados sugieren que la actividad tiene varias funciones. Las ballenas pueden saltar para comunicarse; demostrar fuerza y dominancia ante otras ballenas; liberarse de parásitos de la piel, para jugar e inclusive podrían saltar para indicar su posición a otras ballenas mediante el estruendo que produce la caída.
Para saltar la ballena nada horizontalmente hasta que ha conseguido suficiente velocidad, después inclina la cabeza hacia arriba y levanta su aleta caudal o cola. Estas acciones convierten el impulso horizontal en impulso vertical y la ballena emerge del agua. 

Roger Payne cree que los saltos tambien tienen una función de emisión de señales ya que los saltos de una ballena provocan en muchas ocasiones que otras también comiencen a saltar. El salto podria también servir para acentuar otra comunicación visual o acústica. Es una especie de signo de admiración físico. Del mismo modo que las personas alzan la voz o gesticulan con las manos, la ballena salta ...!!! 




Aleta caudal fuera del Agua


Uno de los comportamientos más enigmáticos de las ballenas es lo que aparenta ser navegación a vela: ellas mantienen su cola fuera del agua, dejándose llevar por el viento. Hemos observado ballenas navegar así hasta por hasta 21 minutos continuos.



Salto de Espía o Spyhopping


Se denomina así al comportamiento que tienen las ballenas cuando emergen verticalmente dejando fuera del agua la totalidad de su cabeza. Es un movimiento lento y controlado que le permite poder observar lo que sucede sobre la superficie del mar. Es frecuente observarlas haciendo este salto de espía en cercania de una embarcación.




Galeón


En las últimas 2 décadas las Ballenas Francas Australes en Península Valdes se vieron afectadas por el hostigamiento de las Gaviotas Cocineras, que aprendieron a alimentarse de la piel y grasa de las ballenas vivas. Este problema con el transcurso del tiempo se fue empeorando y así lo demuestran los resultados de nuestros estudios. En 1974 sólo el 1 % de las ballenas francas tenían en sus lomos heridas producidas por las gaviotas. Sin embargo, ese porcentaje se incrementó al 38 % en 1990, al 68 % en 2000 y al 77 % en el 2008. Como consecuencia de este hostigamiento, se ha modificado el comportamiento de las ballenas sobre todo de madres y crías que en muchas ocasiones deben interrumpir el descanso y la lactancia, lo que podría reducir la tasa de supervivencia de los ballenatos. Antes de iniciarse este problema, cuando las ballenas francas descansaban, parecían grandes submarinos en la superficie y ahora cada vez se observa cada vez mas adultos en posición de galeón, es decir arqueando el cuerpo y dejando solo fuera de la superficie la cabeza y la aleta caudal. De este modo la ballena deja menor superficie expuesta al ataque de las gaviotas.